Via libera in linea di principio a rilasciare le zanzare geneticamente modificate contro Zika. La zanzara “Aedes aegypti” prodotto OGM da parte della società britannica Oxitec sviluppata dall’azienda biotecnologica Oxitec trasporta un gene che riduce in modo significativo la loro vita

Virus Zika: arriva il via libera a rilasciare le zanzare geneticamente modificate

La Food and Drug Administration (FDA) in un documento pubblicato sul suo sito web, ha annunciato che zanzare OGM saranno rilasciate in Florida, con la speranza di poter limitare la diffusione del virus Zika. Queste zanzare maschi battezzati “OX513A” probabilmente non creano alcun rischio di allergie per gli esseri umani, gli animali o l’ambiente. Questa zanzara “Aedes aegypti” prodotta dall’azienda biotecnologica Oxitec, geneticamente modificata per combattere la febbre dengue. Gli scienziati hanno inserito nel corredo cromosomico dell’insetto un gene che impedisce la sopravvivenza delle nuove generazioni: la soluzione è stata testata con successo in Brasile e i risultati dello studio sono stati pubblicati sulla rivista PLOS Neglected Tropical Diseases. Questo ha l’effetto di eliminare popolazioni di zanzare selvatiche che sono i principali vettori di malattie infettive come Zika, dengue, chikungunya e il virus del Nilo occidentale. A oggi non esiste una vaccinazione efficace: per questo motivo la strategia di prevenzione si basa sull’eliminazione delle zanzare e sulla bonifica degli habitat in cui esse proliferano. La tecnica di controllo progettata dalla Oxitec punta a sopprimere le zanzare nei primi stadi di sviluppo.

I biotecnologi hanno ingegnerizzato alcuni maschi di Aedes aegypti introducendo nel loro DNA un gene che codifica per una proteina tossica. Dopo l’accoppiamento con un comune esemplare di sesso femminile, la mutazione viene trasmessa ai figli, uccidendoli prima che siano in grado di veicolare il virus. In laboratorio la produzione della tossina viene bloccata attraverso la somministrazione di un antibiotico, motivo per cui una volta messi in libertà i maschi sopravvivono per breve tempo. Tra il 2011 e il 2012 sono stati condotti una serie di test a Juazeio, nel nord-est del Brasile, dove la dengue risulta in aumento (circa 1 milione di casi nei primi 6 mesi del 2015, dati WHO). Nello specifico, la zanzara ogm è stata introdotta nei quartieri a basso reddito dove, secondo i dati messi a disposizione dai funzionari locali, i tassi di infezione sono molto più alti che altrove.

Nel corso di un anno i ricercatori hanno monitorato l’andamento riproduttivo delle zanzare, tenendo sotto stretta osservazione le uova grazie a un marcatore genetico fluorescente, in pratica, un pezzo di DNA facilmente riconoscibile. I dati raccolti hanno evidenziato l’efficacia del gene killer, che nell’area scelta per lo studio ha portato una diminuzione del 95% del numero di Aedes aegypti. La FDA ha deciso di sottoporre immediatamente questa decisione al parere delle diverse parti, al fine di decidere nel più breve tempo possibile, in quanto con l’arrivo dell’estate negli Stati Uniti le uova delle zanzare si schiudono e si moltiplicano.

La FDA ha fatto affidamento su una valutazione di impatto ambientale presentata dall’azienda Oxitec, che è diventata una sussidiaria dell’American Intrexon biotecnologie. Per Giovanni D’Agata, presidente dello “Sportello dei Diritti”, sempre puntuale nell’avvisare i cittadini, nonostante sia presto per abbandonarsi a facili entusiasmi, per la Oxitec si tratta di un importante passo avanti, che fa seguito ai primi promettenti risultati ottenuti nel 2010 con un test preliminare nelle isole Cayman. Il successo del progetto sarà necessariamente legato alla possibilità di spegnere i focolai di proliferazione delle zanzare su vasta scala, un obiettivo che deve però fare i conti le leggi della genetica, che impediscono di sapere con certezza se un gene verrà trasmesso da una generazione all’altra.